Le cycle de la Lune

Par Marc Martens

Tous les 29,5 jours environ, la lune effectue un cycle complet appelé la lunaison.

Au cours de ce cycle de 29 jours, 12 heures et 44 minutes, le satellite naturel de la Terre passe par huit phases différentes :

  • Nouvelle lune
  • Premier croissant
  • Premier quartier
  • Gibbeuse ascendante
  • Pleine lune
  • Gibbeuse descendante
  • Dernier quartier
  • Dernier croissant

Pendant les quatre premières phases de ce cycle, on dit que la lune est croissante.Pendant les quatre dernières phases, elle est décroissante.

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Explication astronomique de ce phénomène

Du fait de la rotation de la Lune, c’est toujours la même partie de sa surface qui est observable depuis la Terre : la face visible. Cependant, la portion de la face visible éclairée par le Soleil varie.

La Lune est visible uniquement grâce à la lumière du Soleil qu’elle réfléchit : au cours du cycle de la lune, nous voyons sa face illuminée sous différents angles.

Les phases lunaires observées depuis la Terre sont dues aux positions relatives du Soleil, de la Terre et de la Lune. La Lune est pleine quand le Soleil et la Lune se trouvent de part et d’autre de la Terre : elle apparaît comme un disque lumineux.

Pour un observateur terrestre, lorsque la Lune tourne autour de la Terre, la surface visible (illuminée par le Soleil) diminue (lune décroissante) jusqu’à ce qu’elle disparaisse totalement.

Elle devient invisible (pendant la Nouvelle lune) quand ils sont tous les deux alignés du même côté de la Terre.

Comment se repérer ?

Il existe différents moyens mnémotechniques pour identifier les phases lunaires quand on aperçoit la Lune dans le ciel. Le plus courant consiste à utiliser des lettres :

– pendant le premier quartier, la lune a la forme d’un D : si on ajoute un jambage à cette lettre, on obtient la lettre P qui permet d’identifier le Premier quartier

– inversement, pendant le dernier quartier, la lune a la forme d’un C : si on ajoute une barre verticale on obtient la lettre d qui permet de reconnaître le dernier quartier.

Ne pas confondre

Attention à ne pas confondre la notion de Lune croissante ou décroissante (liée aux phases de la lune) avec la notion de lune ascendante ou « montante » et lune descendante.

Cette deuxième notion décrit le changement de trajectoire de la Lune dans le ciel.

En effet, pendant le cycle lunaire, la lune monte ou descend par rapport à l’horizon : elle est ascendante pendant environ 13 jours et descendante pendant 13 jours.

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